Paulina Vallejos, investigadora USM: “Es importante visibilizar y participar activamente en la lucha por la equidad de género en la minería como una ruta obligada para el desarrollo del sector”

CONTENIDO LA QUINTA EMPRENDE (3)

Pese a su corta edad, la investigadora e ingeniera de proyectos de la Universidad Técnica Federico Santa María, se ha ganado un renombre en el mundo de la minería debido a sus relevantes trabajos en el área. Su participación en diversos proyectos para compañías en Chile y el extranjero la posicionan como uno de los referentes femeninos que busca potenciar la inclusión de la mujer en el campo.


Premio de excelencia académica del magíster

Sus grandes aptitudes en matemáticas la incentivaron a estudiar ingeniera civil química en la USM, y tras cinco años de formación decide entrar al programa de magíster en ciencias de la ingeniería química, tomando ramos para la especialización de forma paralela a su carrera.

Mientras se desempeñaba como alumna tesista, su profesor guía le ofrece trabajar como apoyo en proyectos para algunas compañías mineras y en investigación aplicada en procesamiento de minerales.

Pese a la gran cantidad de actividades académicas y laborales, Paulina gana el premio de Excelencia Académica del Magíster, como la mejor graduada del 2016.

Tras titularse, fue invitada a incorporarse como ingeniera de proyectos en la USM, involucrándose de lleno en iniciativas mineras. En 2017 se incorpora al Departamento de Ingeniería Química y Ambiental de la USM, cargo que desempeña en la actualidad.

Por otro lado, realiza algunas actividades adicionales: Desde el año 2019, es parte del comité técnico de la Conferencia Internacional Procemin-Geomet, la cual se ejecuta todos los años en Chile y es una de las más importantes a nivel mundial en el área de la minería.

Desde el 2020, es revisora de la revista científica Minerals Engineering (Reino Unido), una de las más prestigiosas y reconocidas en el área de procesamiento de minerales. Además en 2021 recibió una solicitud para ejecutar las mismas funciones para otra revista internacional (también de Reino Unido).

“Esta labor implica analizar, aceptar o rechazar artículos científicos ejecutados por investigadores de todo el mundo. Para mí es un honor poder desempeñar esta actividad, me pone muy feliz y orgullosa recibir este tipo de invitaciones”, indica.

Paulina ha participado en diversos proyectos para distintas compañías mineras de Chile y el extranjero, donde ha prestado asesoría técnica en el proceso de flotación.

Entre las compañías mineras se incluyen operaciones pertenecientes a BHP Billiton, Anglo American, CODELCO, Antofagasta Minerals (AMSA), Metso Outotec Finlandia Glencore Perú.

Por otro lado, ha participado en diversas conferencias internacionales, que le han permitido viajar por el mundo, conociendo países como Sudáfrica y Rusia, los que jamás imaginó visitar.

Una de las cosas que más me gusta en la vida es viajar y conocer otras culturas, entonces ha sido maravilloso para mí poder complementar mi trabajo con los viajes”.

Única mujer en galardón Internacional

Paulina Vallejos obtuvo el reconocimiento “Young Author Award 2020” en el Congreso Mundial de la especialidad de Procesamiento de Minerales (IMPC), evento realizado en Sudáfrica y que es uno de los más prestigiosos a nivel mundial, donde se otorga el premio a los trabajos más sobresalientes de jóvenes autores.

“Effect of mineral feed characteristics on industrial flotation circuits performance by simulating mineralogical and operational changes”, es el nombre de la investigación ejecutada por Paulina, la cual incluye la construcción y validación  de un simulador que incorpora modelos matemáticos para caracterizar el proceso de flotación en la minería.

Se destaca que su contribución reúne parte de los resultados del trabajo que ha desarrollado por más de tres años con la empresa finlandesa Metso Outotec.

“El proceso de flotación es una de las etapas claves para la producción de cobre y acá en Chile es muy relevante, ya que somos el mayor productor de este mineral en el mundo”.

Por otro lado, indica que “Año por medio se entrega este premio a las mejores investigaciones de gente joven, menor de 35 años y yo postulé porque coincidía con la edad y un requisito era que tú tenías que ser el autor principal del trabajo. Cumplía con las condiciones, pero jamás me imaginé que finalmente me ganaría este reconocimiento”.

Señala que esta instancia fue increíble, ya que sólo 6 personas fueron las ganadoras del premio, además fue la única mujer.

“Hace un tiempo fui invitada a la Reunión Anual del Instituto de Minería y Metalurgia de África del Sur (SAIMM), donde hicieron una mención a mi premio. Fue una muy linda experiencia. Es muy gratificante cuando entidades internacionales reconocen tu trabajo”.

El machismo en la migración femenina del sector

Paulina indica que en el sector minero hay una baja participación femenina y siente que es uno de los temas importantes que se deben trabajar en el campo.

“Pese a que existen varios programas para incentivar el ingreso de mujeres a la minería, creo que se debe poner el foco en que se mantengan en el sector. Muchas terminan migrando a otras áreas porque aún existe machismo al interior, muchas veces no están las condiciones óptimas, es un tema que hay que trabajar en profundidad”.

Además, comenta que “Hay que centrarse en la retención de talentos, por ejemplo el hecho de ser la única mujer que ganó el premio ya te dice algo, ya muestra poca participación y no solo en Chile sino que a nivel internacional”.

Menciona que para ella es un tema relevante indicando que “ingresé a esta área para poder visibilizar y demostrar que las mujeres podemos hacer la misma labor que un hombre, intento día a día contribuir a la equidad de género en la minería”.

Por otro lado, a raíz del galardón, fue invitada a participar como expositora de la 71ª Convención Anual del Instituto de Ingenieros de Minas de Chile, que celebraba los 50 años de CODELCO.

Este año, se intentó fomentar la participación femenina, alcanzando un 30% de participación, lo cual muestra que aún seguimos en desventaja”.

Próximos pasos

Entre las diversas oportunidades que se le han abierto a Paulina en el mercado, señala que le gustaría continuar con sus estudios en el área de la minería.

“Me interesa bastante poder realizar un doctorado en el área de procesamiento de minerales. Me encantaría poder irme a Europa, he estado viendo distintas opciones y, por ejemplo, me llama mucho la atención Alemania o Inglaterra. He estado analizando qué hacen las otras universidades en el extranjero porque es importante saber cuáles son las áreas de investigación en los otros países, para poder elegir finalmente”.

Señala que, debido a la pandemia ha dejado en pausa este objetivo. “Por el momento no están las condiciones óptimas de seguridad sanitaria para salir del país”.

Actualmente se encuentra trabajando en diversos proyectos e investigaciones en Chile, lo que le ha permitido desarrollarse profesionalmente y que sin duda contribuirá a las oportunidades en el futuro.

Pese a la idea de irse al extranjero, comenta que le gusta la región y trabajar en la universidad, ya que realiza varias actividades que le permiten moverse por el país, principalmente al norte, donde están ubicadas las compañías mineras.

Mariaignacia Moreno

Mariaignacia Moreno

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